Nieuwsbericht | | 09-04-2021 | ±5 minuten leestijd

Varanasi wordt door velen beschouwd als de heiligste stad in India. Lees hier wat er allemaal te doen is in deze bijzondere stad. Voor een bezoek aan Varanasi is een visum nodig, vraag het visum voor India dus op tijd aan.

De Ganges rivier

De Ganges is een 2510 kilometer lange rivier die door zowel India als Bangladesh stroomt. De rivier ontspringt in het westelijke Himalayagebergte en mondt uit in de Golf van Bengalen. De Ganges staat vooral bekend als de heiligste rivier voor de hindoes. Maar er leven ook miljoenen Indiërs langs de oevers van de rivier. De rivier heeft dus niet alleen een religieuze betekenis, maar is ook cruciaal voor het dagelijks bestaan van veel Indiërs, die van de rivier afhankelijk zijn.

De Ganges trekt pelgrims aan van over heel India, die naar de rivier komen om er religieuze ceremonies te houden. In het hindoeïsme gelooft men dat de heilige wateren van de rivier een zuiverende werking hebben. Daarom ziet men in Varanasi veel hindoes die zich wassen in de rivier. Dit doen ze niet om vuil te verwijderen, maar om hun ziel spiritueel te reinigen. Hindoes geloven ook dat de rivier een direct pad naar het hiernamaals is. Het is niet ongebruikelijk om in de Ganges de lichamen van overleden mensen te zien drijven. Doorgaans worden overledenen eerst gecremeerd, waarna hun as in de rivier wordt uitgestrooid, maar als cremeren niet mogelijk is, bijvoorbeeld vanwege financiële redenen, wordt het hele lichaam in de rivier geplaatst.

Ghats

Een woord dat men vaak hoort als het over Varanasi en de Ganges gaat is “ghat”. De ghats zijn stenen tredes die van de stad naar de oevers van de Ganges leiden. Er zijn ontzettend veel ghats in Varanasi, die verschillende functies hebben. Een van de oudste is Bhadaini Ghat en een van de bekendste is Panchganga Ghat. De ghats waar overledenen worden gecremeerd, worden “burning ghats” genoemd. Voor veel toeristen is dit een heftige en indrukwekkende ervaring, maar voor hindoes is dit een belangrijk religieuze ceremonie. Een van de beste manieren om de ghats te bewonderen is vanaf een bootje op de Ganges.

De heilige stad Varanasi

Aan de hoofdstroom van de Ganges liggen veel steden en daardoor ook veel bezienswaardigheden. De grootste en meest bekende stad die aan de oevers van deze heilige rivier ligt is Varanasi, ook wel bekend als Benares. Varanasi is een van de oudste bewoonde steden ter wereld. Volgens de hindoestaanse mythologie werd Varanasi gebouwd door de god Shiva. Vanwege deze directe connectie met Shiva, een van de belangrijkste goden in het hindoeïsme, wordt Varanasi beschouwd als een van de heiligste steden in het hindoeïsme.

Varanasi heeft een kleurrijke samenleving en een bezoek aan deze stad is voor veel reizigers een onvergetelijke ervaring. Omdat men met het visum India ook op de luchthaven van Varanasi mag arriveren, kan men deze stad makkelijk bezoeken als men eenmaal in het bezit is van het visum.

De stad is niet alleen de heiligste stad voor de hindoes, ook de keuken van Varanasi is bekend in heel India. Geniet bijvoorbeeld van een bordje chaat, een hartige snack gemaakt van gefrituurd deeg met verschillende specerijen. Ook zou men in Varanasi de beste samosa’s van India vinden. Als men een bezoek brengt aan Varanasi, is het ook een goed idee de traditionele yoghurtdrank te proeven: lassi. Deze komt in zowel zoete als zout gekruide smaken.

Ondanks dat het een heilige stad is, kan Varanasi met op elke hoek schreeuwende winkeliers en de drukke ghats chaotisch overkomen op reizigers. Voor veel mensen maakt dit echter deel uit van de charme van deze stad.

Ook liefhebbers van luxe kunnen terecht in Varanasi. In het centrum van de stad, bovenaan de trappen van Darbhanga Ghat, vindt men het vijfsterrenhotel Brijrama Palace. Dit gebouw uit de 18e eeuw werd in 1994 omgebouwd tot hotel, zonder de oude architectuur wezenlijk aan te passen.

In de avond vinden er in Varanasi vaak tentoonstellingen plaats, zoals de Ganga Aarti. Een Aarti is een ceremonie waarbij vuur een belangrijke rol speelt. Zoals de naam al aangeeft is de Ganga Aarti een ritueel ter ere van de godin Ganga, naar wie de rivier is vernoemd. Tijdens deze ceremonie worden diya’s, kleine schalen met een kaars en bloemen, in de Ganges geplaatst. Vaak zijn er zoveel diya’s dat de rivier dankzij de kaarsen een ware lichtshow wordt. Het is een aanrader om dit ritueel mee te maken als men hier de kans voor heeft tijdens een bezoek aan Varanasi.

Handige tip: visum aanvragen

Varanasi is een van de meest indrukwekkende plaatsen van India, maar het is belangrijk de reis goed voor te bereiden. Zo is het goed om te weten dat er in Varanasi bijvoorbeeld veel oplichters actief zijn. De stad is erg populair bij toeristen vanwege de hoge kwaliteit stoffen die er te vinden zijn, maar er zijn winkeliers die hier misbruik van maken. Deze winkeliers proberen nep-zijde te verkopen aan toeristen voor hoge prijzen. Ook bij de “burning ghats” moet men opletten. In de buurt van deze ghats komt het regelmatig voor dat oplichters om geld vragen om hout te kopen voor de crematies, maar vaak vragen ze veel meer dan de daadwerkelijke prijs. Het beste wat men in zulke gevallen kan doen is weglopen zonder te antwoorden.

Een andere belangrijke voorbereiding voor een bezoek aan Varanasi is het aanvragen van het juiste visum India. Het online visum voor India komt in drie vormen: het eTourist visum, het eMedical visum en het eBusiness visum. Toeristen kunnen gebruikmaken van het eTourist visum waarmee men tot 90 aaneengesloten dagen in India mag verblijven. Het visum is 365 dagen geldig en mag gebruikt worden voor meerdere reizen naar India. Met het e-visum India mag men onder andere op het vliegveld van Varanasi arriveren. Binnen de maximale verblijfsduur van 90 dagen kan men ook een bezoek brengen aan andere steden die aan de Ganges liggen, zoals Rishikesh, een van de belangrijkste yoga steden ter wereld.