Nieuwsbericht | | 08-06-2022 | ±3 minuten leestijd

Enkele prominente leden van de Democratische Partij in het Amerikaans congres hebben laten weten dat ze niet willen dat Israël toegelaten wordt tot het Amerikaanse Visa Waiver Program, ook wel bekend als het ESTA-programma. Israël zou niet aan de voorwaarden voldoen.

Israël al jaren dicht bij toelating ESTA

Dat Israël zo snel mogelijk toegelaten wil worden tot het ESTA-programma van de Verenigde Staten is geen geheim. Ondanks de nauwe banden tussen de twee landen maakt Israël nog altijd geen onderdeel uit van het zogeheten Visa Waiver Program, wat reizigers uit specifieke landen in staat stelt om zonder visum naar Amerika te reizen. Het land lobbyt al jaren bij de Amerikaanse overheid om het proces van toelating te versnellen en op verschillende momenten leek het erop dat het slechts een kwestie van tijd was voordat ook Israëlische reizigers zonder visum naar Amerika zouden mogen reizen. Toch kunnen reizigers uit Israël tot op heden nog altijd niet met een ESTA naar Amerika reizen. Israël worstelt onder meer met het aantal afgekeurde aanvragen voor visums voor Amerika in het land, wat niet hoger dan 3% mag zijn om in aanmerking te komen voor het Visa Waiver Program. Momenteel ligt dat percentage op ongeveer 7%, wat deels het gevolg is van onjuist ingevulde aanvragen, zoals aanvragen die zijn ingediend met een pasfoto die te oud is. De Israëlische overheid is een campagne gestart om de bevolking te leren hoe je een visumaanvraag op de juiste manier indient.

Een veel groter probleem voor Israël heeft echter te maken met de manier waarop het land omgaat met reizigers die naar de bezette Westelijke Jordaanoever willen reizen. Reizigers die banden hebben met de Palestijnse staat wordt vaak de toegang tot Israël ontzegt.

Druk van progressieve congresleden

De strengere regels die Israël hanteert voor bepaalde reizigers hebben ook invloed op Amerikaanse reizigers, bijvoorbeeld op reizigers met een dubbele nationaliteit. Een van de voorwaarden om toegelaten te worden tot het ESTA-programma is dat alle Amerikaanse reizigers zonder problemen naar het desbetreffende land moeten kunnen reizen. Amerika heeft Israël al eerder laten weten dat de reisregels voor alle reizigers uit Amerika hetzelfde moeten zijn. Ook prominente Amerikaanse congresleden uiten hun onvrede over het huidige beleid van Israël.

Onder meer de bekende progressieve congresleden Rashida Tlaib en Alexandria Ocasio-Cortez hebben een brief ondertekend waarin de administratie van president Joe Biden wordt opgeroepen Israël niet toe te laten tot het ESTA-programma. Het voornaamste argument hiervoor is dat Israël een discriminerend beleid voert voor bepaalde Amerikaanse reizigers. Zo komen Amerikaanse reizigers die ook in het Palestijnse bevolkingsregister staan Israël en de bezette Palestijnse gebieden in veel gevallen niet in. Daarnaast ervaren moslims en Arabische reizigers uit Amerika vaak problemen op Israëlische vliegvelden.

Israël houdt vast aan beleid

Israël lijkt voorlopig niet te zwichten onder de druk vanuit Amerika. Eerder dit jaar scherpte Israël de regels voor reizen naar de Westelijke Jordaanoever nog aan, waardoor het vrijwel onmogelijk is voor reizigers met banden met de Palestijnse staat om het gebied binnen te komen. Ook dit besluit kon rekenen op flinke kritiek van de Amerikaanse overheid en ook toen werd Israël gewaarschuwd dat toelating tot het ESTA-programma in gevaar was. De Amerikaanse overheid heeft gezegd dat het risico bestaat dat Israël helemaal uit de kandidatenlijst zal worden gehaald.