Nieuwsbericht | | 16-03-2022 | ±2 minuten leestijd

Malta loopt het risico om uitgesloten te worden van het Amerikaanse Visa Waiver Program, ook wel bekend als het ESTA-programma. De reden hiervoor is Malta’s zogeheten “Gouden Paspoort” regeling.

Paspoort in ruil voor investeringen

Via de “gouden paspoort” regeling kunnen personen sneller een paspoort krijgen door te investeren in Malta. Critici zeggen dat men hierdoor te eenvoudig paspoorten kan kopen, zonder aan de strenge voorwaarden te hoeven voldoen die voor andere personen gelden. Het gevolg is dat dit soort regelingen populair zijn bij de criminele onderwereld, zoals bij mensenhandelaren. Zij kunnen op deze manier eenvoudig paspoorten regelen, waar dit in andere landen een stuk moeilijker zou zijn. Malta is niet het enige Europese land met een “gouden paspoort” regeling: ook Bulgarije en Cyprus maken het mogelijk om op deze manier een paspoort te verkrijgen. De Europese Unie heeft landen opgeroepen te stoppen met dit soort regelingen. Bulgarije en Cyprus hebben al aangegeven dit te zullen doen, maar Malta heeft nog geen toezeggingen gedaan.

ESTA felbegeerd door veel landen

Toelating tot het Amerikaanse Visa Waiver Program is voor veel landen felbegeerd. Reizigers uit landen die onderdeel uitmaken van dit programma hoeven geen visum aan te vragen als zij voor minder dan 90 dagen naar Amerika willen reizen. In plaats daarvan kunnen zij een ESTA aanvragen. ESTAs zijn niet alleen goedkoper dan visums, ze worden ook veel sneller gekeurd, vaak dezelfde dag nog. Dit zorgt er ook voor dat de ambassades in het land een stuk minder worden belast, omdat er voor een ESTA geen interview nodig is. Zodra het online aanvraagformulier is ingevuld en de betaling is voldaan, wordt de aanvraag verwerkt.

De voorwaarden om toegelaten te worden tot het Visa Waiver Program zijn streng. Zo moet het totaal aantal afgekeurde visumaanvragen voor Amerika in dat land onder de 3% liggen. Ook moet het land instemmen om persoonsinformatie van reizigers te delen met de Amerikaanse veiligheidsdiensten. Momenteel maken 40 landen onderdeel uit van dit programma. Een aantal landen, zoals Israel, zijn al jaren in gesprek met de Amerikaanse overheid om toegelaten te worden.

Amerika wil niet afwachten

Amerika lijkt niet van plan af te wachten tot Malta en andere landen met een “gouden paspoort” regeling hun zaken op orde krijgen. Twee congresleden hebben een wetsvoorstel ingediend dat het mogelijk maakt om landen met dit soort paspoortregelingen uit te sluiten van het ESTA programma. Een ESTA aanvragen is een stuk eenvoudiger dan het aanvragen van een visum, met als gevolg dat het ook eenvoudiger is om Amerika binnen te komen. Een van de congresleden die het nieuwe wetsvoorstel heeft ingediend zegt dat dit vooral mensenhandelaren hard zal raken. Met een “gouden paspoort” kunnen zij momenteel eenvoudig de wereld doorreizen, omdat de paspoorten gewoon geldig zijn. Het is zeer moeilijk voor immigratiediensten om te weten of een paspoort inderdaad via een dergelijke regeling is toegekend.

Het wetsvoorstel stelt ook dat Amerika samen zal werken met de Europese Unie en het Verenigd Koninkrijk om visumvrij reizen naar Schengenlanden aan banden te stellen voor landen met een “gouden paspoort” regeling.